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Las técnicas del siglo XVIII son la clave de la artesanía de madera de Latrobe

El siglo XVIII se filtra en muchas de las actividades de Matthew Stein.

Este residente de Latrobe realiza recreaciones con el Batallón Independiente del Condado de Westmoreland y visita senderos por los que sus parientes habrían caminado en décadas pasadas. Incluso su carrera se inspira en su fascinación por la historia.

Stein, de 45 años, es propietario y director de Matthew D. Stein Woodworker and Handcrafted Furniture, donde utiliza técnicas de carpintería del siglo XVIII para fabricar muebles como las sillas de estilo Windsor.

Desde que tiene uso de razón le interesa «construir cosas».

«Crecí en una granja, así que siempre estábamos trabajando con nuestras manos, construyendo cosas, arreglando cosas», dijo. «Me encantaba la mecánica y quería dedicarme a la carpintería».

Cuando tenía 12 años, su padre le compró una sierra de calar, que todavía utiliza.

«Tomé todas las clases de taller que pude en la secundaria y el bachillerato», dijo.

Aunque no tenía interés en ir a la universidad, Stein se matriculó por insistencia de su madre. Estudió arquitectura en el Savannah College of Art and Design de Georgia y más tarde se pasó a la conservación histórica. Trabajó como aprendiz en una tienda de muebles especializada en la restauración de antigüedades.

Al graduarse en 1991, Stein regresó a su casa en Latrobe y montó su propio negocio.

«Siempre quise trabajar por mi cuenta, y me encanta construir cosas y trabajar con la madera», dijo. «Sólo intentaba encontrar la manera de juntarlo todo y hacer una carrera con ello».

En 2000, compró un edificio en la calle West Monroe y lo convirtió en un taller. Hoy, este padre casado de dos hijos ha vendido piezas por todo el país y en Europa.

Las técnicas avanzadas del siglo XVIII intrigan a Stein. Por ejemplo, las piezas de las sillas Windsor se cuecen al vapor y se doblan. Las juntas son cónicas, dice Stein, «de modo que cuanto más te sientas en ellas, más se aprietan, en lugar de aflojarse».

«Estoy muy orientado a la mecánica. Me encanta la mecánica y el funcionamiento de las cosas, y para mí, (las sillas Windsor) tienen un aspecto fenomenal».

La principal diferencia entre las técnicas modernas y las del siglo XVIII es el nivel de trabajo requerido, explicó Stein.

«Obviamente, todo se hace a mano», dijo sobre los métodos antiguos. «Todo se hace con las piernas o los brazos. Las sillas las hago todas a mano».

Aunque aprecia las técnicas antiguas, no es un purista. Stein mezcla herramientas antiguas y nuevas cuando fabrica algunos artículos. Ha construido sus propios tornos del siglo XVIII.

Muchos de los proyectos de Stein consisten en reproducir algo antiguo. Acepta encargos personalizados que le retan a averiguar cómo un carpintero del pasado elaboró una pieza original. Un cliente reciente le pidió que recreara las contraventanas de una casa de 1850.

Para hacer las contraventanas, está colaborando con su colega carpintero Dave Horner, de Dave Horner Carpentry and Millwork, en Latrobe.

«Ciertamente aprecio el trabajo manual que hace (Stein)», dijo Horner.

«Incluso en el campo de la carpintería, creo que poder apreciar lo que entra en un panel como este se está perdiendo», dijo Horner, sosteniendo una de las persianas. «Poder aprender, ver lo que se necesita para hacer todo esto, ayuda a mantener la calidad del trabajo».

Además de vender en su tienda y en línea en matthewstein.com, Stein vende en ferias de arte y artesanía como los Días de la Artesanía de Montaña del Centro Histórico de Somerset.

También forma parte de la junta consultiva de la división de ebanistería y carpintería del Centro de Tecnología y Carrera de Eastern Westmoreland, y realiza demostraciones en lugares históricos como el Museo Fort Pitt de Pittsburgh y el Museo Compass Inn de Laughlintown.

«Creo que lo que más nos ofrece (Stein) es su formación», dijo Sean Murphy, de 43 años, de Laurel Mountain Borough, que es presidente de la junta de la Sociedad Histórica del Valle de Ligonier.

Cuando la junta tiene preguntas sobre cómo arreglar algo en la posada, dijo Murphy, recurren a Stein. «A menudo es el hombre al que acudimos cuando tenemos preguntas sobre cómo hacer lo correcto», dijo.

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